Os romanos aproveitaram as próprias letras do alfabeto para representar os números.

Tabela dos Sete Números Chave 

sete números chave

A combinação destes símbolos formava o seu sistema de numeração. Cada qual com o seu valor.

Com exceção de V, L e D, os outros numerais podem ser repetidos em até 3 vezes:

III = 3

XXX = 30

CCC = 300

MMM = 3000

V, L e D não podem ser duplicados, pois outras letras (X, C e M) representam esse valor:

V = 5 e X = 10 

L = 50 e C = 100

D= 500 e M = 1000

Ao aparecer vários símbolos iguais juntos, somam-se seus valores:

II = 1 + 1 = 2

XX = 10 + 10 = 20

XXX = 10 + 10 + 10 = 30

Agora, se juntos aparecem dois símbolos desiguais, e o menor vindo antes do maior, subtraem-se seus valores:

IV = 5 – 1 = 4

IX = 10 – 1 = 9

XC = 100 – 10 = 90

Caso o menor venha precedido do maior, somam-se os seus valores:

VI = 5 + 1 = 6

XXV = 20 + 5 = 25

XXXVI = 30 + 5 + 1 = 36

LX = 50 + 10 = 60

Se entre duas cifras quaisquer existe outra menor, o valor desta pertencerá a letra seguinte a ela:

XIX = 19

LIV = 54

CXXIX = 129

As letras I, X e C (1, 10 e 100, respectivamente) são sempre colocadas à esquerda de outra de maior valor para representar a diferença delas, obedecendo às seguintes regras:

I coloca-se à esquerda de V ou X

X coloca-se à esquerda de L ou C

C coloca-se à esquerda de D ou M

Os milhares são representados da seguinte maneira:

M é igual a 1000, MM é igual a 2000 e MMM é igual a 3000. Mas, os números maiores que 4000 não são representados desta maneira, pois os algarismos não devem ser repetidos mais de 3 vezes, de acordo com o método subtrativo.

No caso, é utilizado um traço horizontal sobre as letras que representam os números, multiplicando-se o valor 1000 atribuído ao traço, pelo valor simbólico da letra. Por exemplo:

horas número romano

__

IV = 4000

__

V = 5000

___

VIII = 8000

__

IX = 9000

No caso de 1000000 (um milhão), são colocados dois traços sobre a letra.

==

IV = 4000000

==

V = 5000000

===

VIII = 8000000

==

IX = 9000000

Na leitura de números extensos, analisa-se o símbolo de maior valor, subtrai-se o que estiver à sua esquerda, e soma-se aos outros valores que estiverem à direita.

XCVI = C, 100 (maior valor) – X, 10 (menor valor à esquerda) + V + I (outros valores à direita)

(100 – 10) + 5 + 1 = 90 + 5 +1 = 96